Llançament del satèl·lit SOAR, en el marc del projecte Discoverer, liderat a Espanya per la UPC

Xarxes mallades IoT amb ràdios de baixa potència
juny 18, 2021
NICVA: Un dispositiu no invasiu per valorar ràpidament l’estat cardiovascular
juny 10, 2021
15/06/2021

Investigadors dels centres de recerca Turbulence and Aerodynamics in Mechanical and Aerospace Engineering Research Group (TUAREG), el Grup de Recerca i Innovació de la Construcció (GRIC) i el Grup de Recerca en Ciències i Tecnologies de l'Espai (CTE-CRAE) de la UPC, participen en el projecte europeu Discoverer, amb l’objectiu de redissenyar els satèl·lits d’observació de la Terra (EO) per fer-los molt més petits (Cubesats) i que puguin orbitar en altituds molt inferiors a les actuals, en les anomenades VLEO (per les sigles en anglès de Very Low Earth Orbit), a una distància d’entre 200 i 450 km de la Terra.

El projecte Discoverer està dividit en cinc grans àmbits centrats en la recerca sobre materials que resisteixin l’erosió deguda a l’oxigen atòmic, en la tecnologia per fabricar motors optimitzats per treballar en aquest tipus d’òrbites, en el disseny de superfícies aerodinàmiques adaptades a les condicions VLEO, en la construcció d’una càmera d’oxigen atòmic per experimentar a la Terra i, finalment, en la cerca d’oportunitats de negoci i d’un nou mercat que pugui interessar el sector empresarial aeroespacial. És en aquest darrer àmbit en què participen els investigadors de la UPC.



En el marc del projecte DISCOVERER es va llançar el Satellite for Orbital Aerodynamics Research (SOAR) en el marc de la missió CRS-22 de SpaceX, el 3 de juny, des del Centre Espacial Kennedy (Florida, Estats Units). Aquest Cubesat-3U arribarà a l’Estació Espacial Internacional, des d’on es posarà en òrbita. Mentre estigui orbitant, el satèl·lit es controlarà des d’una estació terrestre de la Universitat de Manchester on es duran a terme i s’analitzaran els experiments a bord. Les dades rebudes del satèl·lit es retornaran als científics que estudiaran les interaccions entre l’atmosfera residual en aquestes òrbites baixes i els nous materials desenvolupats, que podrien reduir la fricció i augmentar el rendiment aerodinàmic.

Actualment, ni les agències espacials ni les empreses del sector aeroespacial utilitzen franges orbitals tan baixes per les dificultats tècniques que comporta, degut a la presència d’una tènue atmosfera que genera resistència en els enginys aeroespacials, i també a causa d’elements molt reactius, com l’oxigen atòmic, que acaben degradant-los en poc temps.

Com a resultat d’aquest projecte, els satèl·lits de propera generació que es construeixin seran molt més petits, més lleugers i menys costosos de llançar, i obtindran imatges i informació amb millor resolució que els actuals, avantatges que obren la porta a noves oportunitats de negoci per al sector aeroespacial.

El projecte Discoverer està finançat amb 5,7 milions d’euros per la Unió Europea. Hi participen 9 universitats i empreses europees, liderades per la Universitat de Manchester (Regne Unit).